NATIONAL MARITIME HISTORICAL SOCIETY

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Milky Seas

Am frühen Abend des 27.Juli 1854 segelte das amerikanische Klipperschiff Shooting Star von Südwesten in Richtung Java, Indonesien. Die Matrosen an Deck bemerkten, dass die Oberfläche des Ozeans völlig weiß geworden war.

Milky SeasDie Männer beriefen ihren Kapitän, W. E. King-man, der, als er über die Schiene schaute und die seltsame Farbe des Wassers sah, beschloss, das Schiff anzuhalten, um eine Pause einzulegen, falls sie weit vom Kurs abwichen und über gefährliches, seichtes Wasser segelten. Als dies nicht der Fall war, segelte er weiter durch das, was er später in einem Brief als „eine schneebedeckte Ebene“ bezeichnete.“

Kingman maß die Länge des milchig aussehenden Wassers auf etwa dreiundzwanzig Seemeilen, unterbrochen von nur einem dunklen Streifen von einer halben Meile in der Mitte. In all seinen Jahren auf See hatte er „nichts gesehen, was in Ausmaß oder Weißheit damit vergleichbar wäre.“ Er ließ seine Crew eine Sechzig-Gallonen-Wanne mit dem glühenden Meerwasser füllen, und zum Teil mit der Lupe seines Sextanten identifizierte Kingman unter dem Schein das, was wir heute als eine dichte Blüte einer Vielzahl von klarem, geleeartigem Zooplankton beschreiben würden, einige kreisförmig und einige dünn, wie lange Haare.

Milchmeere vor der Küste Somalias

Milchmeere vor der Küste Somalias, wie auf dieses Bild projiziert, das aus Erdatlas-Informationen und Milchmeerdaten besteht, die von Satelliten gesammelt und von Beobachtern an Bord von Schiffen in der Region bestätigt wurden. Das Biolumineszenzmerkmal (unten rechts) ist maßstabsgetreu, wurde jedoch eingefärbt und verbessert, sodass es viel heller erscheint als in der Natur.

Wenn Sie denken, dass dies Biolumineszenz war – die mikroskopisch kleinen Meeresorganismen, die dafür bekannt sind, dass Meerwasser nachts leuchtet, wenn es gestört wird -, haben Sie Recht. Aber das Phänomen, das die Besatzung der Sternschnuppe miterlebte, war ein außergewöhnlich seltenes Ereignis, bei dem die Oberfläche ohne jede rührende Bewegung vollständig glühte. Was sie in dieser Nacht sahen, war eine vollständige Abdeckung der Oberfläche, undurchsichtig und konsistent, als ob sie von unten beleuchtet wäre. Dies war nicht nur flackerndes blaugrünes Licht von den Organismen, die Kingman sehen konnte, sondern auch Licht, das von etwas viel Zahlreicherem und viel Kleinerem erzeugt wurde, als Kingman selbst mit einer gewissen Vergrößerung identifizieren konnte. Die Besatzung der Sternschnuppe hatte 1854 beschrieben, was seitdem als „milchiges Meer“ eingestuft wird.“
In den 1980er Jahren fuhren Wissenschaftler auf einer Forschungskreuzfahrt im Arabischen Meer durch milchige Meere und identifizierten die wahrscheinliche Ursache für dieses konstante Leuchten: biolumineszierende mikroskopisch kleine Bakterien in Millionenhöhe! 1993 nahmen zwei britische Wissenschaftler das Rätsel auf, indem sie historische Aufzeichnungen von Seeleuten untersuchten. Sie fanden einige Beschreibungen von Segelschiffen in den 1800er Jahren, von denen Captain Kingmans eines der detailliertesten war. Dann fanden sie seit 1915 mindestens 235 Berichte über andere Milchmeere, die am häufigsten im Arabischen Meer vorkommen. Das zweithäufigste Gebiet war vor Indonesien, wo Kingman und die Sternschnuppe ihre Beobachtung gemacht hatten.

Inspiriert von diesen beiden Studien ging eine kleine Gruppe von Wissenschaftlern aus Monterey, Kalifornien, zurück in die Aufzeichnungen von Satellitenbildern. Sie fanden den Tag und den Ort aus einem Bericht von Milky Seas im Jahr 1995 vom Kapitän eines britischen Gesangsschiffs, der Lima. Er dampfte durch die Gewässer des Arabischen Meeres, als das Schiff „vollständig von einem Meer milchig-weißer Farbe mit einer ziemlich gleichmäßigen Lumineszenz umgeben war … von Horizont zu Horizont.“ Mit speziellen Satelliteninstrumenten, die in der Lage sind, extrem niedrige Lichtpegel zu erfassen, fanden die Wissenschaftler in Monterey einen hellen Fleck im Bild, der zu diesem massiven biolumineszenten Leuchten passte. Die milchigen Meere bedeckten mehr als 4.375 Quadrat-Seemeilen. Die Wissenschaftler glauben, dass auch dies in erster Linie durch eine Blüte von Bakterien entstanden ist, die Algen besiedelt hatten.

Leuchtbakterien

Laborprobe des Leuchtbakterienstamms Vibrio fischeri.

Wenn Sie das Glück hatten, Biolumineszenz auf See zu sehen, oder wenn Sie den jüngsten Disney-Film Moana (2016) gesehen haben, haben Sie etwas von der freudigen und inspirierenden Magie erlebt, wie Ozeanorgeln Licht erzeugen. Aber für Seeleute in den 1800er Jahren, Biolumineszenz oder Phosphoreszenz, wie sie es nannten, nicht immer die schöne Magie des Meeres vorschlagen – vor allem, wenn das blass grün-blaue Licht plötzlich die gesamte Oberfläche des Ozeans bedeckt. Sowohl Herman Melville als auch Jules Verne schrieben in ihren Romanen über milchige Meere. Keiner der Autoren schrieb davon als einfach schön. Milchige Meere waren mehr über das Geheimnis seiner Quelle und den Alarm und die Verwirrung, die es für Seeleute verursachte.

Für seinen Teil schrieb Captain Kingman über den passend benannten Shooting Star: „Die Szene war eine von schrecklicher Größe, das Meer hatte sich in Phosphor verwandelt, und der Himmel hing in Schwärze, und die Sterne gingen aus, schien darauf hinzudeuten, dass sich die ganze Natur auf diesen letzten großen Brand vorbereitete, von dem wir glauben, dass er diese materielle Welt vernichten soll.“

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