Ciencia Gal: Cómo funciona el Esmalte de Uñas – El Brindis

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A medida que el Brindis busca a su verdadera chica Científica, presentaremos un montón de maravillosas piezas únicas de mujeres científicas de todas las formas, tamaños, campos y niveles educativos, que estamos seguros que disfrutará. Vivirán aquí, así que siempre puedes encontrarlos.

Recibí mi primera manicura en gel la semana pasada y fue INCREÍBLE. Claro, se ve increíble y no ha saltado en toda la semana, pero es la química lo que realmente me dejó alucinado.

La química tiene una mala reputación. En la escuela es una clase para sobrevivir en lugar de disfrutar. En las noticias, cualquier mención de productos químicos suele ser una advertencia de seguridad, algo que hay que evitar en lugar de celebrar. Al igual que el esmalte de uñas, el miedo a los productos químicos también se comercializa agresivamente para las mujeres, particularmente a través de anuncios de cosméticos «naturales» o «sin productos químicos». Esto hace que preocuparse por la seguridad de los productos químicos parezca más femenino, quizás un poco irracional y definitivamente poco científico.

A algunos científicos les gusta hacer bromas inteligentes sobre lo inteligentes que son para no caer en el marketing «libre de químicos». Sí, «sin químicos» es un poco ridículo y técnicamente imposible, pero también entiendo el sentimiento subyacente de querer encontrar productos hechos con productos químicos mejores, más sostenibles o menos agresivos. Como científico, también entiendo que solo quiera aprender más sobre los ingredientes de los productos que uso. ¿Qué tiene de poco científico querer saber cómo funcionan las cosas y cómo están hechas?

Así que comencemos con la química del esmalte de uñas normal, porque está hecho de cosas como algodón explosivo y escamas de pescado. El ingrediente principal de la laca de uñas normal es la nitrocelulosa, una mezcla de una fibra vegetal indigesta y el material que hace que la nitroglicerina o TNT exploten. Si bien se usó originalmente para cosas como la pólvora y la minería de explosiones en el siglo XIX, hoy en día también lo usamos en todo tipo de otras cosas, como pelotas de ping pong y las cosas pegajosas que sostienen filas de grapas juntas. Cuando se seca en los dedos, no representa una amenaza mucho mayor para su seguridad que sus propias uñas, que de todos modos no debería encender fuego.

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En el frasco, la nitrocelulosa se disuelve en un disolvente químico llamado acetato de etilo. Este disolvente es lo que le da al esmalte de uñas su olor «químico», porque se evapora muy rápidamente y llega primero a la nariz. Una vez que se pinta en la uña, el disolvente se evapora gradualmente por completo y la nitrocelulosa se deja atrás, secándose en una película sólida en la uña. La misma molécula de disolvente se utiliza para hacer quitaesmalte de uñas sin acetona, que simplemente vuelve a disolver la nitrocelulosa en un líquido para que se pueda limpiar.

Junto con la nitrocelulosa, el disolvente, algunos pigmentos y plastificantes, el esmalte de uñas también puede incluir «esencia de perla» para darle un aspecto brillante agradable. La esencia de perlas brilla como la hermosa iridiscencia plateada de las escamas de pescado porque está hecha de hermosas escamas de pescado iridiscentes molidas. Ahora que hemos diezmado muchas poblaciones de peces con la sobrepesca, se usan más comúnmente alternativas minerales más baratas.

El esmalte de uñas en gel funciona de una manera totalmente diferente. A diferencia del esmalte de nitrocelulosa, que se secará gradualmente a medida que el disolvente se evapore, el esmalte de gel nunca se secará a menos que sea activado por luz ultravioleta. Al igual que un superhéroe que gana súper fuerza después de una dosis de radiación, una molécula «fotoiniciadora» mezclada en el esmalte puede absorber la energía UV, partirse por la mitad y hacer dos moléculas súper cargadas. Estas moléculas cargadas se llaman radicales libres, un tipo de sustancia química que tiene una reputación especialmente mala, porque esa energía adicional se puede usar para romper todo tipo de enlaces químicos donde se supone que no debe hacerlo. En el esmalte de uñas, la energía extra inicia una reacción en cadena que transforma el esmalte líquido en una capa dura de plástico en cuestión de segundos.

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En la mayoría de los esmaltes en gel, el fotoiniciador es peróxido de benzoilo, que también es un ingrediente común de las cremas para el acné de venta libre donde su trabajo es despegar la capa superior de la piel de la cara. En el esmalte de uñas se mezcla con la forma líquida de un plástico llamado metacrilato. El radical libre del peróxido de benzoilo empuja electrones alrededor de los monómeros de metacrilato líquido («mono» = simple,» mer » = parte) para que formen enlaces entre sí y creen un polímero sólido («poli» = muchos). El metacrilato en sus diferentes formas se utiliza en todo tipo de aplicaciones donde se necesitan plásticos fuertes y flexibles, como para fijar parabrisas rotos de automóviles o como CEMENTO ÓSEO en cirugía ortopédica.

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La química involucrada en equilibrar la cantidad de monómeros de metacrilato y peróxido de benzoilo puede ser complicada. El sitio web de Nail Systems International describe el proceso con una analogía que las mujeres estadounidenses de antaño pueden entender: «piense en lo diferente que sería una receta si alterara el número de huevos o tazas de harina.»Muy poco fotoiniciador y el plástico tardará tanto en endurecerse que podría quemarse por los rayos UV. Demasiado y la reacción ocurrirá tan rápidamente y generará tanto calor que podría quemarte los dedos. Como hornear.

Los sitios web explicativos condescendientes no son, por supuesto, el único aspecto de género de la química del esmalte de uñas. Más allá de la quimofobia y los cosméticos, el esmalte de uñas a menudo se ve como una cosa decorativa y frívola, superficial para chicas.»Pero cuando miramos de cerca las moléculas de la lista de ingredientes, encontramos que el esmalte de uñas también es totalmente duro.

Así que la próxima vez que estés en el salón y trates de decidir qué tipo de esmalte quieres, solo piensa: ¿pólvora o cemento para huesos? ¿escamas de pescado o superpotencia radiactiva?

Christina Agapakis es bióloga y escritora residente en Los Ángeles. Bloguea para Scientific American, y una vez hizo queso con lágrimas masculinas.

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