Laurel de Montaña / La Historia Exterior

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Imagen de Laurel de montaña

Ilustración de Adelaide Tyrol

Si tuviste la suerte de crecer con libertad para vagar al aire libre, es probable que haya ciertos lugares que se queden contigo. Para mí, uno de estos lugares es un matorral de viejos laureles de montaña por el que mi hermano y yo caminamos de camino a un afloramiento que llamamos The Ledge. Lo que me encantaba de ellos era cómo sus troncos triturados de color marrón rojizo se bifurcaban y se retorcieron, como árboles en un cuento de hadas, o en el Bosque Encantado de camino a Oz. A principios del verano, sostenían delicadas flores rosadas y blancas que eran pegajosas al tacto, otra señal de que estaban, si no encantadas, al menos especiales.

El laurel de montaña (Kalmia latifolia) es común en el noroeste de Connecticut, donde crecí, que es una de las razones por las que fue seleccionada, en 1907, como la flor del estado. (Pensilvania hizo lo mismo en 1933. Junto con el rododendro, el arándano y el arándano, este arbusto perenne de hoja ancha es un miembro de la familia Ericaceae, la familia de los brezales. Es común en el este de los Estados Unidos, e incluso en el sur de Quebec, aunque es poco común o raro en la parte norte de su área de distribución. Es una especie muy querida, debido a sus exquisitas flores y las hojas alargadas que dan color invernal a los bosques, así como cobertura para la vida silvestre.

Los laureles de montaña que recuerdo se extendían y se bifurcaban porque crecían en un lugar sombreado. Sus flores eran escasas por la misma razón. Pero, aunque toleran la sombra, los laureles son como el sol. Los rodales espectaculares crecen a lo largo de los bordes de las carreteras y las líneas eléctricas. Sus racimos de flores terminales del tamaño de una bola de nieve suelen aparecer a finales de mayo y principios de junio; en el extremo norte de su área de distribución, pueden florecer hasta julio.

Al principio son de dos tonos, con los cogollos sellados más oscuros que las flores abiertas. Cada racimo contiene una multitud de vasos de cinco lados que van del blanco al rosa, con puntos contrastantes y rayas de color rosa oscuro y púrpura.

Resulta que mi hermano y yo teníamos razón: las flores pegajosas del laurel de montaña son especiales. La planta tiene un sistema elegante de dispersión de polen. Antes de abrir, las anteras, las partes de la flor que transportan polen, están protegidas de la lluvia y el viento dentro de diez pequeñas perillas. Cuando la flor se abre, las anteras quedan expuestas. Cuando un abejorro entra en busca de néctar, una antera brota y la golpea en su pequeña espalda peluda, espolvoreándola con polen. Es eficiente: la mayor parte del polen de la planta termina en un polinizador.

Algunos amantes del laurel de montaña trasplantan especímenes silvestres, pero pueden ser difíciles de establecer. El material de vivero es una opción más confiable. Existen alrededor de 80 cultivares con nombre, según el Dr. Richard A. Jaynes, un horticultor y cultivador de plantas ampliamente considerado el maestro del laurel de montaña. Desarrolló al menos 25 durante su carrera en la Estación Experimental Agrícola de Connecticut y en su Vivero Broken Arrow. Las flores de los cultivares ofrecen una coloración variada, incluso bicolor.

Siempre he oído que el laurel de montaña es venenoso, pero con frecuencia es navegado por ciervos. Las hojas de Kalmia contienen andromedotoxina, que es venenosa para el ganado, particularmente para las ovejas (lo que lleva a uno de sus nombres comunes, lambkill). Según Jaynes, la planta también es tóxica para los ciervos. «Pero lo usan como condimento. De alguna manera saben que no deben comer lo suficiente a la vez para ser envenenados por ella.»Explicó que los ciervos suelen comer laurel cuando les falta otro alimento. «En mi experiencia, les gustan más los cultivares.»

Los talladores de madera también aprecian la planta. Es la madera preferida de Dan Dustin, un tallador de cuchara de New Hampshire. A menudo sale con una cesta en busca de un laurel» de cuchara», uno viejo con ramas tan gruesas como su brazo. Laurel de montaña también tiene el nombre de spoonwood, y la leyenda dice que los nativos americanos lo tallaron para este propósito.

» Es una madera preciosa para tallar», dice Dustin. «Es muy estable, lo que significa que no le gusta agrietarse tanto como a otras maderas. Eso facilita el tallado, ya que se puede tallar en verde. Es de color blanco, fuerte y ligero y sin sabor ni perfume.»Estima que ha tallado 20.000 cucharas de laurel de montaña, y muchas de la madera de su pariente, el arándano.

Mountain laurel es encantador dondequiera que lo encuentres, pero algunos de los stands más grandes merecen una visita planificada. El momento de la floración se ve afectado por la elevación y la latitud, así como por las temperaturas de primavera: una primavera inusualmente cálida y soleada mueve la temporada de floración antes de una a dos semanas. Hay especímenes muy grandes en Las Colinas, también conocidas como la finca de Heno, a orillas del lago Sunapee. El Bosque Estatal Russell-Abbott de Nuevo Hampshire, el Parque Estatal Pisgah y el Bosque Estatal Wontastaket tienen rodales gruesos, al igual que el Área Natural Black Mountain de Vermont. El rodal más grande de Maine se encuentra en el bosque de Bijhouwer en Phippsburg. Colecciones espectaculares se encuentran en Arnold Arboretum en Jamaica Plain, Massachusetts.

Laurie D. Morrissey es escritora en Hopkinton, New Hampshire.

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