NATIONAL MARITIME HISTORICAL SOCIETY

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 Milky Seas

En la tarde del 27 de julio de 1854, el buque clipper estadounidense Shooting Star navegaba hacia Java, Indonesia, desde el suroeste. Los marineros de cubierta notaron que la superficie del océano se había vuelto completamente blanca.

 Milky Seas Los hombres convocaron a su capitán, W. E. King-man, quien, al mirar por encima de la barandilla y ver el extraño color del agua, decidió detener el barco para hacer un sondeo en caso de que se desviaran de su rumbo y navegaran sobre aguas peligrosas y poco profundas. Satisfecho de que este no fuera el caso, continuó navegando a través de lo que más tarde describió en una carta como «una llanura cubierta de nieve.»

Kingman midió la mancha de agua de aspecto lechoso de unas veintitrés millas náuticas de largo, interrumpida por solo media milla de franja oscura en el centro. En todos sus años en el mar no había visto «nada que se pudiera comparar con esto en extensión o blancura.»Hizo que su tripulación llenara una bañera de sesenta galones con agua de mar brillante y, en parte usando la lupa de su sextante, Kingman identificó entre el resplandor lo que describiríamos hoy como una densa floración de una variedad de zooplancton transparente en forma de gelatina, algunos circulares y otros delgados, como pelos largos.

 Mares lechosos de la costa de Somalia

Mares lechosos frente a la costa de Somalia, tal como se proyecta en esta imagen a partir de información del atlas de la Tierra y datos del mar lechoso obtenidos de satélites y confirmados por observadores a bordo de buques en la zona. La característica bioluminiscente (abajo a la derecha) es a escala, pero ha sido coloreada y mejorada, por lo que parece mucho más brillante de lo que lo haría en la naturaleza.

Si estás pensando que esto era bioluminiscencia, los organismos marinos microscópicos bien conocidos por hacer que el agua de mar brille por la noche cuando se la perturba, tienes razón. Pero el fenómeno que presenció la tripulación de la Estrella Fugaz fue un evento excepcionalmente raro, en el que la superficie brillaba completamente sin ningún movimiento agitador. Lo que vieron esa noche fue una cobertura total de la superficie, opaca y consistente, como si estuviera iluminada desde abajo. Esto no solo era luz azul-verde parpadeante de los organismos que Kingman podía ver, sino también luz creada por algo mucho más numeroso y mucho más pequeño de lo que Kingman podía identificar, incluso con algún aumento. La tripulación del Shooting Star había descrito en 1854 lo que desde entonces ha sido clasificado como un «mar lechoso».»
En la década de 1980, los científicos en un crucero de investigación muestrearon en el Mar Arábigo a través de mares lechosos e identificaron la causa probable de este resplandor constante: ¡bacterias microscópicas bioluminiscentes por miles de millones! En 1993, dos científicos británicos retomaron el acertijo buscando en los registros históricos de los marineros. Encontraron algunas descripciones de barcos de vela en la década de 1800, de las cuales la del Capitán Kingman fue una de las más detalladas. Luego localizaron al menos 235 informes de otros mares lechosos desde 1915, apareciendo más comúnmente en el Mar Arábigo. La segunda zona más común era Indonesia, donde Kingman y la Estrella Fugaz habían hecho su observación.

Inspirado por estos dos estudios, un pequeño grupo de científicos con sede en Monterrey, California, volvió a los registros de imágenes de satélite. Encontraron el día y la ubicación de un relato de milky seas en 1995 por el capitán de un barco británico, el Lima. Estaba navegando a vapor a través de las aguas del Mar Arábigo cuando el barco estaba «completamente rodeado por un mar de color blanco lechoso con una luminiscencia bastante uniforme from de horizonte a horizonte.»Utilizando instrumentos satelitales especiales capaces de detectar niveles extremadamente bajos de luz, los científicos de Monterrey encontraron un parche brillante en la imagen que coincidía con este brillo bioluminiscente masivo. Los mares lechosos cubrieron más de 4.375 millas náuticas cuadradas. Los científicos creen que esto también se formó principalmente por una floración de bacterias que habían colonizado algas.

 Bacterias luminosas

Muestra de laboratorio de la cepa de bacterias luminosas Vibrio fischeri.

Si has tenido la suerte de ver la bioluminiscencia en el mar, o incluso si has visto la reciente película de Disney Moana (2016), has experimentado parte de la magia alegre e inspiradora de cómo los órganos oceánicos producen luz. Pero para los marineros en la década de 1800, la bioluminiscencia o fosforescencia, como solían llamarla, no siempre sugería la hermosa magia del mar, especialmente cuando la luz verde-azul pálida cubrió repentinamente toda la superficie del océano. Herman Melville y Julio Verne escribieron sobre los mares lechosos en sus novelas. Ninguno de los autores lo describió como simplemente hermoso. Los mares lechosos tenían más que ver con el misterio de su fuente y la alarma y confusión que causaba a los marineros.

Por su parte, en la Estrella Fugaz con el nombre apropiado, el Capitán Kingman escribió: «La escena era de una grandeza terrible, el mar se había convertido en fósforo, y los cielos estaban colgados en oscuridad, y las estrellas se apagaban, parecían indicar que toda la naturaleza se estaba preparando para esa última gran conflagración que se nos enseña a creer que es aniquilar este mundo material.»

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