Pequeño Uemura una montaña de un hombre

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El día que mi familia y yo nos mudamos a Anchorage, Naomi Uemura apareció como una mancha de color rojo brillante en lo alto de los flancos cubiertos de nieve del monte. McKinley como Lowell Thomas Jr. pilotó su pequeño avión pasado.

Uemura ondeó. Y entonces las nubes se lo tragaron y uno de los grandes aventureros de nuestro tiempo desapareció. Era febrero. 12, 1984. Durante los días siguientes, mientras buscábamos alojamiento, un equipo de alpinistas y pilotos de estrellas buscó a Uemura. Primero por la evidencia de su traje rojo, luego por signos de vida y finalmente por su cuerpo.

Más tarde, los buscadores descubrieron un diario y otros artículos personales en una cueva de nieve. Uemura, que buscaba convertirse en la primera persona en hacer una escalada de invierno en solitario del pico de 20,320 pies, nunca fue vista de nuevo. Uemura alcanzó la cima, pero la montaña más alta de América del Norte se lo tragó en el descenso.

Tal vez se atrapó un crampón y se tropezó. Tal vez los fuertes vientos se lo llevaron.

Dos décadas más tarde, Uemura es recordado poco en Occidente, pero es un héroe venerado en Japón, su país de origen. Y periódicamente, el hombre que nunca conocí, pero que desearía conocer, vuelve a mi vida.

Esa primera semana en Anchorage impartió una lección. Un día, se habló de encontrar a Uemura, de rescatarlo, pero a los pocos días se habló de él en pasado. Esto nos enseñó lo implacable que era el paisaje de Alaska even incluso para un aventurero como Uemura.

Ya fue el primer hombre en escalar el monte. McKinley solo en junio de 1970. Fue el primero en aplastar un equipo de perros en solitario al Polo Norte. Condujo un equipo de perros de Groenlandia a Alaska had y mandó erigir una estatua suya en Groenlandia. Fue el primer japonés en escalar el monte. Everest. Escribió libros populares sobre sus aventuras, pero ninguno fue traducido al inglés.

Thomas, ahora de 80 años, tiene un claro recuerdo de la última vez que vio a Uemura en la tarde soleada mientras transportaba a un equipo de filmación japonés en su avión.

» Lo vimos a través de una ruptura en las nubes», dijo Thomas recientemente. «Llamó por radio CB. Debe habernos oído dar vueltas. Dijo que iba de camino a la cumbre. El avistamiento fue muy breve. Más tarde, uno de los equipos de escalada encontró lo que dejó en la cumbre. Era un trípode, con una bandera pegada a él. Usó algo de su ropa interior para asegurarlo.»

McKinley en invierno es a menudo uno de los lugares más inhóspitos de la tierra. Los vientos aullan y las temperaturas caen en picado a menos de 50 grados. Llegó una tormenta.

Antes de la escalada final de Uemura, Jim Wickwire, de 63 años, un destacado montañero estadounidense de Seattle, lo llevó a comprar un saco de dormir en una tienda REI y lo vio en un evento del Club Alpino Americano. Una vez que Uemura completó el solo de invierno, se suponía que Wickwire volaría a Alaska e intentaría la difícil ruta de Cassin Ridge de McKinley con él.

En cambio, cuando llegó la llamada telefónica, no era de un Uemura de celebración, sino de una notificación de que estaba desaparecido. Wickwire, ahora un abogado semi-retirado, voló al norte para buscar. Todavía guarda una fotografía enmarcada de sí mismo, Uemura y otras dos personas en la pared de la sala de estar de su casa.

Uemura tenía 5 pies y 4 pulgadas. Era un hombre de poder compacto y tremenda energía. En el momento de su muerte, su edad se reportaba habitualmente como 44, pero he visto que las organizaciones de noticias japonesas se refieren a él como 43.

«Uemura acaba de tener esta enorme vitalidad», dijo Wickwire. «Era como un niño y simplemente se hizo realidad.»

En febrero de 1988, Vernon Tejas, un escalador de Anchorage, se convirtió en la primera persona en completar una escalada en solitario de McKinley en invierno y vivir para contarlo. Poco después, se convirtió en el tema de mi primer libro, » Pasos peligrosos.»Uemura estaba de vuelta en mi vida. Cuando estaba solo en la montaña, inmovilizado por las tormentas, Tejas pensaba en Uemura constantemente. Descansando en una cueva de nieve a 17,000 pies, Tejas sintió una brisa. Le dijo buenos días a Uemura en japonés.

«Sentí su espíritu allí arriba», dijo Tejas.

Muchos años después, poco antes de mudarme a Chicago, recibí una carta de Japón. Fue de un representante del Museo de Aventuras Naomi Uemura que pidió una copia del libro. Envié uno al extranjero. En 2002, en un autobús en los Juegos Olímpicos de Salt Lake City con periodistas japoneses, hablé de su carrera.

Ese mismo año, la esposa de Uemura, Kimiko, publicó un libro de cartas personales que recibió de él entre 1974 y 1983.

Uemura se ha perdido durante 20 años. Wickwire dijo que piensa en la situación de la misma manera que muchos piensan de la desaparición de George Mallory y Sandy Irvine en el Everest en 1924.

«Te preguntas cómo fueron sus últimos momentos», dijo Wickwire. «Es un misterio y nunca se resolverá.»

Algún día espero visitar el museo Naomi Uemura. Algún día espero leer sus libros de aventuras en inglés. Ojalá escribiera una más.

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