The Return of Moreyball

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Hay una famosa escena en Moneyball (la película de 2011 basada en el libro de Michael Lewis sobre el improbable ascenso del equipo de béisbol de Oakland A) en la que Brad Pitt, interpretando al gerente general de los A, Billy Beane, consulta al departamento de exploración del equipo para discutir posibles adquisiciones de jugadores.

Beane, que busca explorar cualquier ángulo que pueda para obtener una ventaja sobre los rivales más grandes y ricos de la A, se agita cada vez más a medida que los exploradores (viejos y tapados) debaten si un jugador pasa la prueba de ‘ojos dulces’, centrándose en el físico y la estética sobre la producción, incluso si el atractivo de la novia de un jugador es una medida precisa de cuán seguro está en el campo. Habiendo escuchado lo suficiente, Beane pierde la paciencia explosivamente y explica por qué los As tienen que cambiar su enfoque hacia los exploradores involuntarios: como el equipo más pobre de las grandes ligas de béisbol, no podían perseguir a los jugadores que se ven bien para las otras franquicias de la MLB. Los A tenían que ser más inteligentes, y buscar cualquier solución «siempre y cuando no sea lo que los otros chicos están haciendo».

El estilo de baloncesto que Daryl Morey implementó durante su tiempo como director general de los Houston Rockets fue a menudo (no siempre del todo favorablemente) etiquetado como «Moreyball». La insinuación era obvia: los Rockets, al igual que los As, sabían que para vencer a los equipos de mayor mercado y alto gasto de la NBA, tenían que ser más astutos que derrotarlos en su propio juego. En palabras de Beane, tenían que hacer lo que los «otros chicos» no eran.

Eso significaba cambiar a Rudy Gay, la 8ª selección en el draft de 2008, y un jugador universitario explosivo, por Shane Battier funcional pero poco espectacular antes de que Gay hubiera jugado un juego para los Rockets. Morey sabía que la NBA en ese momento sobrevaloraba el tipo de jugador atlético, de alto potencial pero de baja eficiencia en el que Gay estaba destinado a convertirse, pero subestimado Battier, que promedió alrededor de diez puntos por partido la temporada antes de unirse a los Rockets, pero cuya defensa, capacidad para jugar dentro de un sistema y (lo más importante) hacer triples abiertos consistentemente serían invaluables.

El enfoque de Morey parecía estar en desacuerdo con la sabiduría prevaleciente en la NBA en ese momento, donde el atletismo y la «ventaja» seguían siendo primordiales al evaluar a los jugadores jóvenes. Los Rockets adoptaron un enfoque diferente, utilizando un lenguaje que era más probable que se encontrara en una reunión de inversión de fondos de cobertura que en una oficina de la NBA. Los jugadores se convirtieron en «activos», para ser negociados y apalancados como inversiones. Las selecciones de draft estaban «infravaloradas» y los contratos de los jugadores eran productos comerciables, proporcionando a Morey los medios para acumular una montaña de selecciones y valiosos contratos que expiraban para adquirir a James Harden en 2012. La estrategia de los Rockets ahora es adoptada regularmente por la reconstrucción de franquicias de la NBA (sobre todo los Thunder y los Pelícanos en los últimos tiempos), y es fácil olvidar lo novedoso que era el enfoque a finales de la década de 2000, cuando la NBA todavía estaba llena de terribles GMs, tomando decisiones terribles (ver, David Khan en el draft de 2009 para the greatest, o dependiendo de su opinión, peor, ejemplo).

Inevitablemente, Morey se convirtió en el chico del cartel de la floreciente comunidad de análisis de baloncesto, que se estaba desarrollando en los tableros de mensajes de Internet y las comunidades de fanáticos en ese momento. El estatus de culto de Morey se vio ayudado, en gran parte, por co-fundar la conferencia anual de Análisis Deportivo Sloan del MIT (que fue etiquetada cínicamente como ‘dorkapalooza’ por el chico en jefe de la fraternidad Bill Simmons). Incluso en esa etapa, la comunidad de análisis había estado discutiendo durante años cómo ciertas estadísticas «avanzadas» novedosas podrían usarse para identificar a jugadores que podrían estar infravalorados en las métricas tradicionales de puntos/rebotes/asistencias, así como cómo el tiro de tres puntos fue infravalorado criminalmente en la NBA.

Cuando Morey se unió en 2006, los Rockets eran duodécimos en intentos de triples, disparando alrededor de 17 por juego. La temporada pasada, ese número había aumentado a un asombroso 45 por partido, el mayor número en la liga. La razón del salto fue matemáticamente simple: un equipo puede disparar un 35% en tres y anotar más que si disparara un 50% en el mismo número de dos. Como resultado, la ofensiva de los Rockets se centró casi exclusivamente en una combinación algo mecánica de tres, tiros en bandeja y tiros libres, sacrificando (al menos a los ojos de algunos fanáticos) el entretenimiento en favor de una funcionalidad de alta eficiencia y alto valor.

Después de que su mandato con los Rockets terminara en octubre, fue rápidamente contratado por los Philadelphia 76ers el mes pasado y nombrado Presidente de Operaciones de Baloncesto. Para muchos, este fue un paring extraño; Filadelfia, un equipo cuyos dos estrellas, Joel Embid y Ben Simmons, no son exactamente conocidos por ser tiradores apagados de tres.

Sin embargo, esto describe erróneamente de qué se trataba Moreyball; no se trata solo de disparar un montón de treses, sino de usar los recursos disponibles de la manera más eficiente posible. Simmons, por ejemplo, ha lanzado alrededor de un triple por temporada (sí, temporada) durante su tiempo en la NBA. Pero también tira alrededor del 56% de dos, lo que es una tasa notable para un guardia, y puede llegar a la canasta casi en cualquier momento que quiera. Embid, por otro lado, dispara alrededor de 3.5 triples por partido, a una tasa bastante poco notable del 33%, pero también lideró la liga en post-ups por partido el año pasado, en una liga donde el post-up está muriendo.

Morey no va a convertir de repente a Embid y Simmons en tiradores de tres puntos al 40%. Sin embargo, al igual que los Rockets estuvieron a la vanguardia de la progresión de la liga al volumen de tiro de tres puntos durante los últimos 15 años, al maximizar la capacidad de Simmons para obtener disparos eficientes y de alto porcentaje en el aro, y alentar a Embid a golpear en el poste, los Sixers ahora pueden estar avanzando hacia una ofensiva donde los tres no son el punto final preferido. Morey puede buscar inspiración en el recién coronado campeón de la NBA, los Lakers, para construir un equipo de grandes jugadores de ala física alrededor de sus dos estrellas, a quienes se puede atravesar la ofensiva de los Rockets.

El comercio de Al Horford a los Thunder a mediados de noviembre quizás proporciona una visión del futuro de los Sixers. No solo fue un comercio clásico de Morey, que permitió a los Sixers descargar el fuerte contrato de Horford (que parecía casi intraducible), sino que también anotó a Danny Green a cambio, recién salido de su temporada ganadora del título con los Lakers. Green, posiblemente más que cualquier otro jugador de la NBA, personifica el tipo de jugador de ala funcional y poco elegante que parece gustar a Morey (básicamente es la versión de Battier de la década de 2010), del que carecía el roster de los Sixers la temporada pasada. Es casi seguro que Morey también está buscando cambiar a Tobias Harris por un jugador similar, a pesar del albatros de un contrato de Harris. Si Morey puede lograr eso y remodelar la lista de los Sixers a su gusto antes de que comience la temporada, seguirá siendo una trama secundaria intrigante de la temporada baja, basada en el rendimiento pasado, pocos apostarían en su contra.

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