Le retour de Moreyball

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Il y a une scène célèbre dans Moneyball (le film de 2011 basé sur le livre de Michael Lewis sur l’ascension improbable de l’équipe de baseball des A’s d’Oakland) dans laquelle Brad Pitt, jouant le directeur général des A’s Billy Beane, consulte le département de dépistage de l’équipe pour discuter d’acquisitions potentielles de joueurs.

Beane, cherchant à explorer tous les angles possibles pour obtenir un avantage sur les rivaux plus grands et plus riches des A, devient de plus en plus agité alors que les (vieux, étouffants) éclaireurs débattent de savoir si un joueur réussit le test du « bonbon pour les yeux », se concentrant sur le physique et l’esthétique plutôt que sur la production, y compris si l’attrait de la petite amie d’un joueur est une mesure précise de sa confiance sur le terrain. Après en avoir assez entendu parler, Beane perd de manière explosive patience et explique pourquoi les As doivent changer leur approche des dépisteurs involontaires – en tant qu’équipe la plus pauvre du baseball majeur, ils ne pouvaient pas poursuivre les joueurs qui ont l’air bien pour les autres franchises de la MLB. Les A devaient être plus intelligents et chercher une solution « tant que ce n’est pas ce que font les autres gars ».

Le style de basket-ball que Daryl Morey a mis en œuvre à l’époque où il était le directeur général des Rockets de Houston était souvent (pas toujours tout à fait favorablement) étiqueté « Moreyball ». L’insinuation était évidente – les Rockets, tout comme les As, savaient que pour battre les équipes de la NBA qui dépensaient beaucoup et qui avaient un marché plus important, ils devaient les déjouer, plutôt que de les battre à leur propre jeu. Selon les mots de Beane, ils devaient faire tout ce que les « autres gars » n’étaient pas.

Cela signifiait échanger Rudy Gay, le 8e choix de la draft 2008, et un joueur universitaire explosif, contre Shane Battier fonctionnel mais peu spectaculaire avant que Gay ne joue un match pour les Rockets. Morey savait que la NBA à l’époque surévaluait le genre de joueur athlétique, à haut potentiel mais à faible efficacité que Gay était destiné à devenir, mais sous-évaluait Battier, qui marquait en moyenne une dizaine de points par match la saison avant de rejoindre les Rockets, mais dont la défense, la capacité à jouer dans un système et (surtout) à faire constamment trois points ouverts s’avéreraient inestimables.

L’approche de Morey semblait en contradiction avec la sagesse dominante dans la NBA à l’époque, où l’athlétisme et la « hausse » étaient encore primordiaux lors de l’évaluation des jeunes joueurs. Les Rockets ont adopté une approche différente, utilisant un langage qui était plus susceptible d’être trouvé dans une réunion d’investissement de fonds spéculatifs qu’un front office de la NBA. Les joueurs sont devenus des  » actifs « , à échanger et à exploiter comme des investissements. Les choix de draft étaient « sous-évalués » et les contrats des joueurs étaient des produits négociables, fournissant à Morey les moyens d’amasser une montagne de choix et de précieux contrats expirant pour acquérir James Harden en 2012. La stratégie des Rockets est maintenant régulièrement adoptée par les franchises NBA en reconstruction (notamment le Thunder et les Pelicans ces derniers temps), et il est facile d’oublier à quel point l’approche était nouvelle à la fin des années 2000, quand la NBA était encore jonchée de terribles GMs, prenant des décisions terribles (voir, David Khan dans la draft 2009 pour le plus grand, ou selon votre point de vue, le pire, exemple).

Inévitablement, Morey est devenu l’affiche de la communauté analytique en plein essor du basket-ball, qui se développait à l’époque sur les forums de discussion Internet et les communautés de fans. Le statut de culte de Morey a été aidé, en grande partie, par la co-fondation de la conférence annuelle du MIT Sloan Sports Analytics (qui a été quelque peu cyniquement qualifiée de « dorkapalooza » par Bill Simmons, le frère en chef). Même à ce stade, la communauté des analystes discutait depuis des années de la manière dont certaines statistiques « avancées » pourraient être utilisées pour identifier les joueurs qui pourraient être sous-évalués sur les métriques traditionnelles de points / rebonds / passes, ainsi que de la manière dont le tir à trois points était pénalement sous-utilisé en NBA.

Lorsque Morey a rejoint les Rockets en 2006, les Rockets étaient douzième en trois points tentés, tirant autour de 17 par match. La saison dernière, ce nombre était passé à 45 par match, le plus élevé de la ligue. La raison du saut était mathématiquement simple: une équipe peut tirer 35% sur trois et marquer plus que si elle tirait 50% sur le même nombre de deux. L’attaque des Rockets est devenue presque uniquement centrée sur une combinaison quelque peu mécanique de trois, de layups et de lancers francs, sacrifiant (du moins aux yeux de certains fans) le divertissement au profit de fonctionnalités à haute efficacité et à haute valeur ajoutée.

Après la fin de son mandat avec les Rockets en octobre, il a rapidement été recruté par les 76ers de Philadelphie le mois dernier et nommé Président des opérations Basket. Pour beaucoup, c’était une séparation étrange; Philly, une équipe dont les deux stars, Joel Embid et Ben Simmons, ne sont pas exactement connues pour être des tireurs à trois feux.

Cependant, cela caractérise mal ce qu’était Moreyball; il ne s’agit pas seulement de tirer une tonne de trois, mais d’utiliser toutes les ressources disponibles de la manière la plus efficace possible. Simmons, par exemple, a tiré environ un trois points par saison (oui, saison) pendant son séjour en NBA. Mais il tire également autour de 56% à deux, ce qui est un taux remarquable pour un gardien, et peut atteindre le panier à peu près à tout moment. Embid en revanche tire autour de 3.5 trois par match, à un taux assez banal de 33%, mais il a également mené la ligue en post-ups par match l’année dernière, dans une ligue où le post-up est en train de mourir.

Morey ne va pas soudainement transformer Embid et Simmons en 40% de tireurs à trois points. Cependant, de la même manière que les Rockets ont été à l’avant-garde de la progression de la ligue au tir à trois points au cours des 15 dernières années, en maximisant la capacité de Simmons à obtenir des tirs efficaces et à pourcentage élevé sur la jante et en encourageant Embid à frapper dans le poteau, les Sixers peuvent maintenant se diriger vers une attaque où les trois ne sont pas le point final préféré. Morey peut plutôt se tourner vers les Lakers, récemment sacrés champions de la NBA, pour trouver de l’inspiration afin de construire une équipe de grands joueurs d’aile physiques autour de ses deux stars, qui peuvent toutes deux être traversées par l’attaque des Rockets.

L’échange d’Al Horford au Thunder à la mi-novembre donne peut-être un aperçu de l’avenir des Sixers. Non seulement c’était un échange classique de Morey, permettant aux Sixers de décharger le lourd contrat de Horford (qui semblait presque non négociable), mais il a également obtenu Danny Green en retour, fraîchement sorti de sa saison victorieuse avec les Lakers. Green, peut-être plus que n’importe quel autre joueur de la NBA, personnifie le type de joueur d’aile fonctionnel et peu loquace que Morey semble aimer (il est essentiellement la version des années 2010 de Battier), ce qui manquait à la formation des Sixers la saison dernière. Il est presque certain que Morey cherche actuellement également à déplacer Tobias Harris pour un joueur similaire, malgré l’albatros de Harris d’un contrat. Que Morey puisse y parvenir et remodeler la liste des Sixers à son goût avant le début de la saison continuera d’être une intrigue secondaire intrigante de l’intersaison – sur la base des performances passées, peu de gens parieraient contre lui.

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