Les essais nucléaires dans le sud du Mississippi ont coûté des millions au gouvernement en réclamations

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 SUN HERALD FILE / 1989les signes affichés par le Salt Dome Hunting Club mettent en garde contre l'entrée sur le site d'essais nucléaires au sud-ouest de Hattiesburg. Cela fait plus de 50 ans que le gouvernement américain a fait exploser deux bombes nucléaires sur le site.

Le ministère du Travail a versé près de 5,5 millions de dollars aux personnes qui souffrent de problèmes médicaux après avoir travaillé sur le site de l’explosion nucléaire de Salmon au sud-ouest de Hattiesburg.

Combiné à l’argent versé aux travailleurs qui vivaient au Mississippi mais qui ne travaillaient pas nécessairement sur le site de saumon, le total est de 16,8 millions de dollars. Au total, 56 claims provenaient du site du saumon, communément appelé Dôme de sel de Tatum.

Les réclamations médicales provenaient de travailleurs exposés à des radiations et à d’autres substances toxiques sur le site de 1964 au 29 juin 1972, a déclaré Amanda McClure du Bureau des Affaires publiques du ministère du Travail. L’argent provenait de la Loi sur le Programme d’indemnisation pour maladie professionnelle des employés de l’Énergie.

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« Les anciens travailleurs fédéraux du DOE et les entrepreneurs et sous-traitants du DOE qui ont reçu un diagnostic de cancer et dont le cancer a été causé par une exposition aux rayonnements alors qu’ils travaillaient sur le site de l’explosion nucléaire de Salmon pendant la période couverte sont admissibles à une indemnisation forfaitaire et à des prestations médicales », a-t-elle déclaré dans un courriel.

En outre, a-t-elle ajouté, les employés atteints de la maladie du béryllium ou de la silicose peuvent être éligibles ainsi que les survivants de travailleurs qualifiés.

Le but du test du Mississippi était de savoir si les Soviétiques pouvaient tricher sur le traité d’interdiction des essais sans que les États-Unis le sachent. Pour ce faire, le gouvernement fédéral a fait exploser deux bombes nucléaires – la première un appareil de 5,2 kilotonnes (de TNT) et la seconde un appareil de 380 tonnes – à 2 660 pieds sous la surface de la Terre. (À titre de comparaison, la bombe larguée sur Hiroshima atteignait 18 kilotonnes.)

 » Vous avez déjà vu un rocher jeté dans une flaque d’eau? La façon dont les ondulations en sortent? Pouvez-vous imaginer cela dans la saleté de 3 pieds de haut? »Tom Breshears, qui, enfant, vivait avec ses parents près de Baxterville lors du test de 1964, a raconté à l’étudiant Printz de l’USM l’année dernière une histoire sur le 50e anniversaire du test.

Mais les 5,5 millions de dollars en réclamations n’étaient pas le seul coût pour le gouvernement fédéral.

Quatre cents résidents ont été évacués avant l’explosion et ont payé 10 $ par adulte et 5 $ par enfant pour les inconvénients. Plus de 400 personnes ont ensuite déposé des réclamations pour dommages à leurs propriétés.

Peu de temps après l’explosion, les scientifiques ont foré dans le dôme pour y abaisser les instruments, et le foret a amené du sol contaminé à la surface. L’erreur a été répétée en 1966. Plusieurs tentatives de nettoyage ont été faites.

Les bâtiments ont été rasés et envoyés sur le site d’essai du Nevada en 1972. Un monument sur le site avertit les gens de ne pas forer ou creuser.

En 1979, environ 15 familles ont été évacuées, certaines au milieu de la nuit, après que des scientifiques eurent cru avoir trouvé des animaux sauvages déformés et radioactifs dans la région. Cette radioactivité a ensuite été attribuée à l’équipement de laboratoire contaminé utilisé pour tester la faune.

Dans les années 1990, des scientifiques du département américain de l’Énergie ont foré 55 puits près du site pour tester l’eau. Le DOE a également dépensé 1,9 million de dollars pour un réseau d’aqueduc afin que les résidents n’aient pas à utiliser l’eau de puits.

En 2010, le gouvernement fédéral a déclaré le site sûr et transféré 1 500 acres à l’État. Le bois à lui seul valait 2 millions de dollars et le secrétaire d’État Delbert Hosemann a déclaré qu’il y avait également des possibilités de loisirs là-bas. En 2013, le département de la Santé de l’État surveillait le site et l’eau à proximité à la recherche de tritium, un isotope radioactif de l’hydrogène. Le département de l’énergie surveille toujours les eaux souterraines et les eaux de surface.

Le gouverneur Phil Bryant et l’ancienne gouverneure Haley Barbour, il y a encore quelques années, ont continué à ériger des dômes de sel en lieux sûrs pour stocker les déchets nucléaires. S’ensuivit une série de lettres au rédacteur en chef et d’éditoriaux dans le Sun Herald s’opposant à l’idée, lancée pour la première fois – sans succès – dans les années 1980.

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