Les scientifiques étudient pourquoi Sand Mountain est un aimant de tornade [photos]

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Les scientifiques étudient pourquoi Sand Mountain est un aimant de tornade

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La technologie utilisée dans l’étude sur les tornades de Sand Mountain:

› 13: Véhicules équipés d’instruments

› Numéro inconnu: Ballons météorologiques chargés de petits paquets d’instruments

Source: Université de l’Alabama au Severe Weather Institute de Huntsville, Laboratoire national des orages violents de la NOAA

C’EST QUOI ÇA ?

Ce printemps, des chercheurs déploieront des dizaines de ballons météorologiques dans le nord-est de l’Alabama avant l’approche des fronts de tempête pour collecter des données. Les ballons varient en taille de 18 à 36 pouces de diamètre et peuvent grimper à n’importe où entre 15 000 et 60 000 pieds ou plus. Leur travail le plus important, cependant, avec être plus bas au sol, où des tornades se forment. Certaines des charges utiles — des paquets légers d’instruments qui tiendraient dans une tasse à café – pourraient se retrouver dans le Tennessee et la Géorgie lorsque les ballons éclateront. Les chercheurs utilisent des localisateurs GPS pour récupérer les paquets afin de télécharger leurs données et de les réutiliser. Les paquets ont également des numéros de téléphone afin que quiconque en trouve un puisse appeler des chercheurs pour les récupérer.

Même si les humains sur la montagne de sable de l’Alabama remontent à au moins 9 000 ans, il n’est probablement jamais venu à l’esprit de quiconque de se demander pourquoi Mère Nature semble y faire face à plus de tornades que presque partout ailleurs dans la région.

Au cours des prochaines semaines, alors que des tempêtes se profilent à l’horizon ouest, les habitants des montagnes pourraient voir des équipes de scientifiques se précipiter autour de la montagne. Ils sont là pour comprendre ce qui provoque la formation de tornades là-bas plus que « presque n’importe quel autre endroit du nord de l’Alabama », ont déclaré des scientifiques de l’Université de l’Alabama au Département des sciences atmosphériques de Huntsville.

En fait, les scientifiques étaient sur Sand Mountain mercredi dernier lorsque deux lignes de tempêtes ont donné un coup de poing une-deux au sud avec des orages, de fortes pluies, de la grêle et plus de tornades 40, ont déclaré vendredi des responsables de Huntsville.

Kevin Knupp, scientifique principal de l’équipe de recherche, a déclaré que le radar mobile a capturé mercredi la formation de plusieurs orages, dont un qui s’est intensifié et a produit une petite tornade lorsque le système orageux s’est déplacé vers le nord-est au-dessus de la jonction des lignes d’État Tennessee-Géorgie-Alabama sur le côté ouest du lac Nickajack.

Cette tornade a été estimée à un EF0 ou EF1 avec un chemin d’environ 100 mètres de large et plus de deux miles de long, a déclaré Knupp.

« Il s’est intensifié juste au-dessus de l’un de nos radars sur Sand Mountain », a déclaré Knupp. « Cela semblait être une tempête qui a été largement influencée par la présence de Sand Mountain et peut-être aussi de Lookout Mountain. »

Parlant en 2013 de l’étude en cours, Knupp a déclaré qu’il avait remarqué pour la première fois l’effet de la topographie en 1989 lorsqu’une tornade EF4 s’est formée près de l’arsenal de Redstone à Huntsville, et le même effet est apparu plus tard dans d’autres tempêtes à proximité. Les vents du Nord s’approchant d’une crête semblable à une montagne de sable accélèrent en remontant la pente puis ralentissent soudainement lorsqu’ils tombent de l’autre côté de la montagne.

Grâce à un financement fédéral de plus de 10 millions de dollars débloqué en 2015 et 2016 à la National Oceanic and Atmospheric Administration, VORTEX-Southeast a pu lancer la plus grande étude jamais réalisée sur les tornades dans le Sud-Est. L’Institut météorologique sévère de l’UAH, les laboratoires Radar et Lightning sont l’hôte de l’étude à Huntsville.

Vendredi, Knupp a déclaré que cinq radars avaient été déployés sur Sand Mountain — un appartenant au groupe de Knupp et quatre autres appartenant à d’autres groupes de 11 autres institutions de recherche travaillant sur le projet. Le site radar principal est centré au Northeast Alabama Community College à Powell, Ala., avec un radar s’étendant sur environ 20 milles dans chaque direction vers le sud-ouest et le nord-est.

Outre le radar, d’autres instruments au sol et des ballons météorologiques embarqués mesurent les variations verticales – c’est—à-dire les changements à partir du sol – du vent, de la température, de l’humidité, de la base des nuages, de la profondeur des nuages et de la profondeur des précipitations et d’autres facteurs, a déclaré Knupp. Les instruments et la méthodologie se complètent pour fournir une image aussi claire que possible de ce qui se passe à l’intérieur des tempêtes et à la surface du sol.

Les chercheurs ont déclaré que sur les 49 tornades qui ont touché la région de Sand Mountain au cours des 10 dernières années, 32 d’entre elles se sont formées au sommet de la montagne.

« Avec Sand Mountain, nous avons des preuves solides que quelque chose de physique se passe là-haut », a déclaré Tony Lyza, étudiant au doctorat de l’UAH, dans un communiqué. Knupp a déclaré que les étudiants sont une partie importante de l’effort et aident au travail sur le terrain.

Lyza a déclaré que 16 des 32 tornades qui se sont formées au sommet de la montagne l’ont fait à moins de trois milles du bord nord-ouest.

« Ce n’est pas un échantillon énorme », admet Lyza, « mais cela suffit à vous interroger sur les processus physiques possibles qui pourraient avoir un impact sur ces systèmes orageux lorsqu’ils se déplacent au sommet de ce plateau. »

Sand Mountain est le plus grand plateau du sud du plateau de Cumberland et se trouve presque entièrement en Alabama. Sa pointe nord s’étend juste au-dessus de la ligne d’État en Géorgie. Au sud, la montagne s’élargit à environ 15 miles environ et abrite plus de deux douzaines de petites villes, principalement avec des populations bien inférieures à 1 000 personnes.

Le 27 avril 2011, une tornade monstre EF5 a tué 35 résidents de Sand Mountain alors qu’elle traversait le comté de DeKalb. C’était l’une des 62 tornades qui ont frappé l’Alabama ce jour-là. Quand ce fut terminé, 81 personnes dans la région de Chattanooga ont perdu la vie à cause des tempêtes meurtrières. Dans le Sud, le bilan était de 316 morts.

Le 28 avril 2014, une autre tornade — la quatrième plus importante de l’histoire de l’Alabama — a provoqué une tempête qui a endommagé ou détruit plus de 50 maisons sur Sand Mountain, mais n’a fait aucune victime.

Les données de ces deux épidémies font déjà partie de l’étude en cours, et les chercheurs étudient également les données récemment recueillies lors des tempêtes de novembre qui ont frappé les villes de Rosalie dans le comté de Jackson et d’Ider à DeKalb, faisant trois morts en Alabama et deux autres dans le Tennessee.

Un voyageur qui traverse la plupart des régions de Sand Mountain peut encore voir les arbres déchiquetés et brisés et les fondations abandonnées des années successives de tempêtes.

Ce printemps, pas moins de 40 chercheurs ou plus travailleront avant et pendant les tempêtes qui frapperont Sand Mountain. Knupp a déclaré que l’avion bimoteur turbopropulseur Orion de la NOAA donnerait aux chercheurs la possibilité de déplacer rapidement les instruments de bord en position.

Le projet multi-équipes, lancé le 8 mars et financé jusqu’au 8 mai, sera la première fois qu’autant d’instruments mobiles, stationnaires et aéroportés seront combinés à des simulations à haute résolution utilisant le Modèle de Recherche et de prévision météorologiques du Centre National de Recherche Atmosphérique, ont déclaré des responsables.

L’objectif de la recherche, en fin de compte, est de pouvoir donner des avertissements plus avancés de tempêtes meurtrières, de réduire les fausses alarmes et de rendre les avertissements « spécifiques au site », a déclaré Knupp.

« Le délai d’exécution, actuellement, est quelque chose comme 15 minutes », a-t-il déclaré. Idéalement, les météorologues aimeraient pouvoir étirer le délai d’alerte à une heure.

Jusque-là, l’étude a besoin de plus de données.

« Pour nous, nous collecterons des données dès que le temps le permettra », a déclaré Knupp.

Contactez le rédacteur en chef Ben Benton à [email protected] ou 423-757-6569.

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