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 Milky Seas

En début de soirée du 27 juillet 1854, le navire américain Shooting Star naviguait vers Java, en Indonésie, depuis le sud-ouest. Les marins sur le pont ont remarqué que la surface de l’océan était devenue entièrement blanche.

 Mers laiteuses Les hommes convoquèrent leur capitaine, W. E. King-man, qui, en regardant par-dessus le rail et en voyant la couleur étrange de l’eau, décida d’arrêter le navire pour faire un sondage au cas où ils seraient loin de leur cap et navigueraient sur des eaux dangereuses et peu profondes. Convaincu que ce n’était pas le cas, il continua à naviguer dans ce qu’il décrivit plus tard dans une lettre comme  » une plaine couverte de neige. »

Kingman a mesuré la nappe d’eau d’apparence laiteuse à quelque vingt-trois milles marins de long, interrompue par seulement une bande sombre d’un demi-mille au centre. Pendant toutes ses années en mer, il n’avait vu  » rien qui puisse se comparer à cela en étendue ou en blancheur. »Il a fait remplir son équipage d’une cuve de soixante gallons d’eau de mer rougeoyante et, en partie à l’aide de la loupe de son sextant, Kingman a identifié parmi la lueur ce que nous décririons aujourd’hui comme une floraison dense d’une variété de zooplancton clair ressemblant à de la gelée, certains circulaires et d’autres fins, comme de longs poils.

 Mers laiteuses des côtes somaliennes

Mers laiteuses au large des côtes somaliennes, telles que projetées sur cette image réalisée à partir des informations de l’atlas terrestre et des données de la mer laiteuse collectées par des satellites et confirmées par des observateurs à bord de navires dans la région. La caractéristique bioluminescente (en bas à droite) est à l’échelle, mais elle a été colorée et améliorée, de sorte qu’elle semble beaucoup plus lumineuse que dans la nature.

Si vous pensez qu’il s’agit de la bioluminescencethe les organismes marins microscopiques bien connus pour faire briller l’eau de mer la nuit lorsqu’elle est perturbéeyou vous auriez raison. Mais le phénomène dont l’équipage de l’Étoile filante a été témoin était un événement exceptionnellement rare, dans lequel la surface brillait complètement sans aucun mouvement d’agitation. Ce qu’ils ont vu cette nuit-là, c’était une couverture complète de la surface, opaque et cohérente, comme si elle était éclairée d’en bas. Ce n’était pas seulement la lumière bleu-vert scintillante des organismes que Kingman pouvait voir, mais aussi la lumière créée par quelque chose de beaucoup plus nombreux et beaucoup plus petit que ce que Kingman pouvait identifier, même avec un certain grossissement. L’équipage de l’Étoile Filante avait décrit en 1854 ce qui a depuis été classé comme une « mer laiteuse. »
Dans les années 1980, des scientifiques lors d’une croisière de recherche en mer d’Oman ont traversé des mers laiteuses et identifié la cause probable de cette lueur constante: des bactéries microscopiques bioluminescentes par le gazillion! En 1993, deux scientifiques britanniques ont relevé l’énigme en examinant les documents historiques des marins. Ils ont trouvé quelques descriptions de voiliers des années 1800, dont celle du capitaine Kingman était l’une des plus détaillées. Ensuite, ils ont localisé au moins 235 rapports d’autres mers laiteuses depuis 1915, apparaissant le plus souvent dans la mer d’Arabie. La deuxième zone la plus commune était au large de l’Indonésie, où Kingman et l’Étoile filante avaient fait son observation.

Inspiré par ces deux études, un petit groupe de scientifiques basés à Monterey, en Californie, est revenu sur les enregistrements d’images satellites. Ils ont trouvé le jour et l’emplacement à partir d’un compte rendu des mers lactées en 1995 par le capitaine d’un navire britannique, le Lima. Il naviguait dans les eaux de la mer d’Arabie lorsque le navire était « complètement entouré d’une mer de couleur blanc laiteux avec une luminescence assez uniformefrom d’horizon en horizon. »En utilisant des instruments satellites spéciaux capables de détecter des niveaux de lumière extrêmement faibles, les scientifiques de Monterey ont trouvé une tache brillante dans l’image qui correspondait à cette lueur bioluminescente massive. Les mers laiteuses recouvraient plus de 4 375 milles marins carrés. Les scientifiques pensent que cela a également été principalement formé par une floraison de bactéries qui avaient colonisé les algues.

 Bactéries lumineuses

Échantillon de laboratoire de la souche de bactéries lumineuses, Vibrio fischeri.

Si vous avez eu la chance de voir la bioluminescence en mer, ou même si vous avez vu le récent film de Disney Moana (2016), vous avez expérimenté une partie de la magie joyeuse et inspirante de la façon dont les organes océaniques fabriquent la lumière. Mais pour les marins des années 1800, la bioluminescence, ou phosphorescence, comme ils l’appelaient, ne suggérait pas toujours la belle magie de la merespecially surtout lorsque la lumière vert-bleu pâle recouvrait soudainement toute la surface de l’océan. Herman Melville et Jules Verne ont tous deux écrit sur les mers laiteuses dans leurs romans. Aucun des deux auteurs n’a écrit qu’il était tout simplement beau. Les mers laiteuses portaient davantage sur le mystère de sa source et sur l’alarme et la confusion qu’elle provoquait pour les marins.

Pour sa part, sur l’Étoile filante bien nommée, le capitaine Kingman a écrit: « La scène était d’une grandeur terrible, la mer s’étant transformée en phosphore, et les cieux suspendus dans la noirceur, et les étoiles qui s’éteignaient, semblaient indiquer que toute la nature se préparait à cette dernière grande conflagration dont on nous apprend à croire qu’elle anéantirait ce monde matériel. »

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