NATIONAL MARITIME HISTORICAL SOCIETY

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Milky Seas

Nella prima serata del 27 luglio 1854, la nave americana Shooting Star stava navigando verso Giava, Indonesia, da sud-ovest. I marinai sul ponte notarono che la superficie dell’oceano era diventata completamente bianca.

 Mari Lattei Gli uomini convocarono il loro capitano, W. E. King-man, che, guardando oltre la ferrovia e vedendo lo strano colore dell’acqua, decise di fermare la nave per prendere un suono nel caso fossero fuori rotta e navigassero su acque pericolose e poco profonde. Soddisfatto che questo non fosse il caso, continuò a navigare attraverso quella che in seguito descrisse in una lettera come ” una pianura coperta di neve.”

Kingman misurò che l’acqua dall’aspetto lattiginoso era lunga circa ventitré miglia nautiche, interrotta solo da una striscia scura di mezzo miglio al centro. In tutti i suoi anni in mare aveva visto ” nulla che potesse paragonarsi a questo in estensione o bianchezza.”Fece riempire al suo equipaggio una vasca da sessanta galloni con l’acqua di mare incandescente e, in parte usando la lente d’ingrandimento del suo sestante, Kingman identificò tra il bagliore quello che descriveremmo oggi come una fitta fioritura di una varietà di zooplancton gelatinoso chiaro, alcuni circolari e alcuni sottili, come lunghi peli.

 Mari lattiginosi della costa della Somalia

Mari lattiginosi al largo della costa della Somalia, come proiettato su questa immagine fatta da informazioni atlanti della terra e dati del mare lattiginoso raccolti dai satelliti e confermati da osservatori a bordo di navi nella zona. La caratteristica bioluminescente (in basso a destra) è in scala, ma è stata colorata e migliorata, quindi appare molto più luminosa di quanto non sarebbe in natura.

Se state pensando che questa fosse la bioluminescenza-i microscopici organismi marini ben noti per far risplendere l’acqua di mare di notte quando disturbati-avreste ragione. Ma il fenomeno a cui ha assistito l’equipaggio della Stella Cadente è stato un evento eccezionalmente raro, in cui la superficie è stata completamente luminosa senza alcun movimento di agitazione. Quello che videro quella notte fu una copertura completa della superficie, opaca e consistente, come se fosse illuminata dal basso. Questo non era solo la luce blu-verde tremolante degli organismi che Kingman poteva vedere, ma anche la luce creata da qualcosa di molto più numeroso e molto più piccolo di quello che Kingman poteva identificare, anche con un certo ingrandimento. L’equipaggio della Shooting Star aveva descritto nel 1854 quello che da allora è stato classificato come un “mare latteo.”
Nel 1980, gli scienziati su un campionamento crociera di ricerca nel Mar Arabico alimentato attraverso mari lattiginosi e identificato la probabile causa di questo bagliore costante: batteri microscopici bioluminescenti dal gazillion! Nel 1993 due scienziati britannici hanno preso l’enigma esaminando i documenti storici dei marinai. Hanno trovato alcune descrizioni di navi a vela nel 1800, di cui il capitano Kingman era uno dei più dettagliati. Poi hanno individuato almeno 235 segnalazioni di altri mari lattiginosi dal 1915, che appaiono più comunemente nel Mar Arabico. La seconda area più comune era al largo dell’Indonesia, dove Kingman e la Stella Cadente avevano fatto la sua osservazione.

Ispirato da questi due studi, un piccolo gruppo di scienziati con sede a Monterey, in California, è tornato nei registri delle immagini satellitari. Hanno trovato il giorno e la posizione da un resoconto di milky seas nel 1995 dal capitano di una nave inglese, la Lima. Stava fumando attraverso le acque del Mar Arabico quando la nave era ” completamente circondata da un mare di colore bianco latte con una luminescenza abbastanza uniforme from da orizzonte a orizzonte.”Utilizzando speciali strumenti satellitari in grado di rilevare livelli estremamente bassi di luce, gli scienziati di Monterey hanno trovato una macchia luminosa nell’immagine che corrispondeva a questo enorme bagliore bioluminescente. I mari lattei coprivano più di 4.375 miglia nautiche quadrate. Gli scienziati ritengono che anche questo sia stato formato principalmente da una fioritura di batteri che avevano colonizzato le alghe.

Batteri luminosi

Campione di laboratorio del ceppo batterico luminoso, Vibrio fischeri.

Se sei stato fortunato a vedere la bioluminescenza in mare, o anche se hai visto il recente film Disney Moana (2016), hai sperimentato una parte della magia gioiosa e stimolante di come gli organi oceanici fanno luce. Ma per i marinai nel 1800, la bioluminescenza, o fosforescenza, come la chiamavano, non sempre suggeriva la bella magia del mare especially specialmente quando la luce verde-blu pallido improvvisamente ricopriva l’intera superficie dell’oceano. Sia Herman Melville che Jules Verne hanno scritto di milky seas nei loro romanzi. Nessuno dei due autori ha scritto di esso come semplicemente bello. Mari lattei erano più circa il mistero della sua fonte e l’allarme e la confusione che ha causato per i marinai.

Da parte sua, sulla Shooting Star opportunamente nominata, il capitano Kingman ha scritto: “La scena era di una grandezza terribile, il mare che si era trasformato in fosforo, e il cielo appeso nell’oscurità, e le stelle che uscivano, sembrava indicare che tutta la natura si stava preparando per quell’ultima grande conflagrazione che ci viene insegnato a credere sia di annientare questo mondo materiale.”

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