The Return of Moreyball

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C’è una scena famosa in Moneyball (il film del 2011 basato sul libro di Michael Lewis sull’improbabile ascesa della squadra di baseball di Oakland A) in cui Brad Pitt, nei panni del direttore generale della A Billy Beane, consulta il dipartimento di scouting della squadra per discutere di potenziali

Beane, cercando di esplorare qualsiasi angolazione possa ottenere un vantaggio rispetto ai rivali più grandi e ricchi della A, diventa sempre più agitato mentre gli scout (vecchi, soffocanti) discutono se un giocatore supera il test “eye candy”, concentrandosi su fisico ed estetica rispetto alla produzione, incluso se l’attrattiva della fidanzata di un giocatore è una misura accurata di quanto sia sicuro sul campo. Avendo sentito abbastanza, Beane perde esplosivamente la pazienza e spiega perché gli As devono cambiare il loro approccio agli scout inconsapevoli-come squadra più povera della major league baseball, non potevano perseguire i giocatori che sembrano buoni per le altre franchigie della MLB. Gli A dovevano essere più intelligenti e cercare qualsiasi soluzione “purché non fosse quello che stanno facendo gli altri ragazzi”.

Lo stile di pallacanestro che Daryl Morey implementò durante il suo periodo come GM degli Houston Rockets fu spesso (non sempre del tutto favorevole) etichettato “Moreyball”. L’insinuazione era ovvia: i Rockets, proprio come l’As, sapevano che per battere le squadre più grandi e costose della NBA, dovevano superare in astuzia loro, piuttosto che batterli al loro stesso gioco. Nelle parole di Beane, dovevano fare quello che gli “altri ragazzi” non erano.

Ciò significava scambiare Rudy Gay, l’ottava scelta nel draft 2008, e un giocatore universitario esplosivo, per Shane Battier funzionale ma non spettacolare prima che Gay avesse giocato una partita per i Rockets. Morey sapeva che l’NBA all’epoca sopravvalutava il tipo di giocatore atletico, ad alto potenziale ma a bassa efficienza che Gay era destinato a diventare, ma sottovalutava Battier, che aveva una media di circa dieci punti a partita la stagione prima di unirsi ai Rockets, ma la cui difesa, capacità di giocare all’interno di un sistema e (soprattutto) rendere costantemente aperti tre

L’approccio di Morey sembrava in contrasto con la saggezza prevalente nella NBA all’epoca, dove atletismo e “upside” erano ancora fondamentali nella valutazione dei giovani giocatori. I Rockets hanno adottato un approccio diverso, usando un linguaggio che era più probabile che si trovasse in una riunione di investimento di hedge fund rispetto a un front office NBA. I giocatori sono diventati “beni”, da scambiare e sfruttare come investimenti. Le scelte del draft erano “sottovalutate” e i contratti dei giocatori erano merci negoziabili, fornendo a Morey i mezzi per accumulare una montagna di scelte e preziosi contratti in scadenza per acquisire James Harden in 2012. La strategia dei Rockets è ora regolarmente adottata ricostruendo le franchigie NBA (in particolare i Thunder e i Pelicans negli ultimi tempi), ed è facile dimenticare quanto nuovo fosse l’approccio alla fine degli anni 2000, quando la NBA era ancora disseminata di terribili GM, prendendo decisioni terribili (vedi, David Khan nel draft 2009 per il più grande, o a seconda della tua vista, peggiore, esempio).

Inevitabilmente, Morey divenne il ragazzo poster per la fiorente comunità di analisi del basket, che si stava sviluppando attraverso bacheche Internet e comunità di fan al momento. Lo status di culto di Morey è stato aiutato, in non piccola parte, dalla co-fondazione della conferenza annuale di analisi sportiva del MIT Sloan (che è stata in qualche modo etichettata cinicamente ‘dorkapalooza’ dal ragazzo frat-in-chief Bill Simmons). Anche in quella fase la comunità di analytics aveva, per anni, discusso di come certe statistiche “avanzate” di nuova concezione potessero essere utilizzate per identificare i giocatori che potrebbero essere sottovalutati sulle metriche tradizionali di punti/rimbalzi/assist, così come su come il tiro da tre punti fosse penalmente sottoutilizzato nella NBA.

Quando Morey si unì nel 2006, i Rockets erano dodicesimi in tre puntatori tentati, sparando intorno a 17 a partita. La scorsa stagione quel numero era aumentato a un sorprendente 45 a partita, il più in campionato. Il motivo del salto era matematicamente semplice: una squadra può sparare 35% su tre e segnare di più che se ha sparato 50% sullo stesso numero di due. L’attacco dei Rockets è diventato quasi esclusivamente incentrato su una combinazione un po ‘ meccanica di tre, layup e tiri liberi di conseguenza, sacrificando (almeno agli occhi di alcuni fan) l’intrattenimento a favore di alta efficienza, alto valore, funzionalità.

Dopo il suo mandato con i Rockets si è conclusa nel mese di ottobre, è stato rapidamente preso dai Philadelphia 76ers il mese scorso e nominato Presidente delle operazioni di basket. Per molti, questo è stato un paring strano; Philly, una squadra le cui due stelle, Joel Embid e Ben Simmons, non sono esattamente noti per essere tiratori a luci spente da tre.

Tuttavia questo caratterizza male ciò che Moreyball era tutto; non si tratta solo di sparare una tonnellata di tre, ma di utilizzare qualsiasi risorsa sia disponibile nel modo più efficiente possibile. Simmons, ad esempio, ha notoriamente girato un puntatore a tre per stagione (sì, stagione) durante il suo periodo nella NBA. Ma spara anche intorno al 56% da due, che è un tasso notevole per una guardia, e può arrivare al canestro praticamente ogni volta che vuole. Embid d’altra parte spara intorno a 3.5 tre a partita, ad un tasso abbastanza insignificante di 33%, ma ha anche guidato il campionato in post-up a partita l’anno scorso, in un campionato in cui il post-up sta morendo.

Morey non farà improvvisamente Embid e Simmons in 40% tiratori da tre punti. Tuttavia, simile a come i Rockets erano in prima linea nella progressione della lega al volume di tiro a tre punti negli ultimi 15 anni, massimizzando la capacità di Simmons di ottenere colpi efficienti e ad alta percentuale sul cerchio e incoraggiando Embid a sbattere nel palo, i Sixers potrebbero ora muoversi verso un reato in cui i tre non sono il punto finale preferito. Morey potrebbe invece guardare ai Lakers campioni NBA recentemente incoronati per l’ispirazione al fine di costruire una squadra di grandi giocatori fisici attorno alle sue due stelle, entrambe le quali possono essere attraversate dall’offesa dei Rockets.

Il commercio di Al Horford ai Thunder a metà novembre forse fornisce uno sguardo sul futuro dei Sixers. Non solo era un classico scambio Morey, permettendo ai Sixers di scaricare il pesante contratto di Horford (che sembrava quasi intraducibile), ma ha anche compensato Danny Green in cambio, fresco della sua stagione vincente con i Lakers. Green, forse più di qualsiasi altro giocatore nella NBA, personifica il tipo di giocatore funzionale, poco appariscente, ala che sembra piacere a Morey (è fondamentalmente la versione 2010 di Battier), che il roster dei Sixers mancava la scorsa stagione. È quasi certo che Morey stia attualmente cercando di spostare Tobias Harris per un giocatore simile, nonostante l’albatross di Harris di un contratto. Se Morey può farcela, e rimodellare il roster dei Sixers secondo i suoi gusti prima che inizi la stagione continuerà ad essere un intrigante sotto-trama della offseason – basato sulle prestazioni passate, pochi scommetterebbero contro di lui.

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